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Europa League: Villareal met fin au rêve des gunners

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Les espoirs d’Arsenal en Europa League ont été anéantis par la victoire de Villarreal en demi-finale, qui mettra presque certainement fin à la série de 25 saisons sans interruption des Gunners en compétition européenne.

Menés 2-1 à l’aller en Espagne en Europa League et conscients que la victoire dans ce tournoi représentait leur seul moyen réaliste de retrouver la Ligue des champions, les hommes de Mikel Arteta n’ont pas réussi à trouver la faille dans la défense tenace des visiteurs.

Pierre-Emerick Aubameyang a frappé le poteau d’une volée, mais c’était un rare moment de menace dans un match étrangement passif pour une grande partie.

Nicolas Pepe et Emile Smith Rowe ont tous deux tiré à côté en début de seconde période et Aubameyang a de nouveau touché le poteau d’une tête en bas plus tard dans le match, mais ces moments ont été rares.

Le fait que cette défaite ait été infligée par l’ancien entraîneur Unai Emery sera particulièrement pénible pour les Gunners. Emery a été limogé en novembre 2019 après 18 mois à la tête du club, ce qui a conduit à la nomination d’Arteta.

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Manchester United ayant éliminé la Roma dans l’autre demi-finale et Chelsea et Manchester City en finale de la Ligue des champions, la défaite d’Arsenal ruine les espoirs d’un balayage de la Premier League dans les compétitions européennes cette saison.

Villarreal affrontera United au Stadion Miejski de Gdansk le 26 mai.

Plus important encore pour les Gunners, ce résultat met un terme à leur saison et à leurs chances en Europa League – un coup dur pour un club qui, il y a un peu plus de deux semaines, était l’un des 12 prêts à renoncer à la Ligue des champions pour rejoindre la Super League européenne proposée.

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Arsenal est un pilier de la compétition européenne depuis la saison 1996-97, la plupart du temps en Ligue des champions sous la direction d’Arsène Wenger, et les quatre dernières campagnes en Europa League.

Mais cette série est désormais terminée, ce qui permet d’avertir que les Gunners sont sans doute à leur point le plus bas en termes de performances sur le terrain depuis le licenciement de George Graham en février 1995.

Les espoirs étaient grands lorsque l’équipe d’Arteta a battu Liverpool en août lors du Community Shield, après avoir remporté la FA Cup la saison dernière, mais ce qui a suivi a été un modèle d’inconstance, chaque avancée étant suivie de deux reculs.

Pour un match aussi crucial, ils se sont montrés trop nerveux et pesants en première mi-temps, ne parvenant pas à ouvrir le score face à une équipe de Villarreal confortée par son avantage du match aller et déterminée à ne pas être déséquilibrée.

Les jeunes joueurs talentueux ont montré des éclairs puis se sont éteints, tandis que les seniors, si cruciaux pour guider une équipe dans de telles situations, n’ont pas réussi à s’imposer quand il le fallait avec le sang-froid et le leadership nécessaires.

Aubameyang a fait de son mieux, mais il est clair qu’il est toujours handicapé par des problèmes de forme physique suite à une récente crise de malaria. Son retrait en fin de match, alors qu’un but était nécessaire pour sauver la saison de l’équipe, en était un signe évident.

De même, Kieran Tierney a été ajouté tardivement au onze de départ, Granit Xhaka s’étant blessé lors de l’échauffement, mais après une période d’absence, il n’était clairement pas à son meilleur niveau en termes de dynamisme et de pénétration sur le côté gauche.

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Villarreal, tombeur d’Arsenal

La première rencontre à domicile d’Arsenal avec Villarreal – une demi-finale de la Ligue des champions il y a 15 ans – était le dernier match européen à Highbury.

Sans une sérieuse opération estivale, le match de jeudi contre l’équipe espagnole pourrait bien être la dernière rencontre continentale à l’Emirates avant un certain temps.

Emery a le dernier mot
L’entraîneur de Villarreal est le maître incontesté de l’Europa League.

Il a remporté la compétition trois fois de suite en tant qu’entraîneur du FC Séville entre 2014 et 2016 avant de mener les Gunners eux-mêmes en finale en 2019, où ils ont été largement battus par Chelsea.

Il s’agit donc d’un nouveau triomphe pour l’Espagnol, et d’un triomphe doux, sur un terrain où il n’a jamais été pleinement adopté par un public nourri au régime régulier de succès de Wenger et frustré par la façon dont le régime du Français a été laissé glisser de ses premiers sommets.

Comme au match aller, au cours duquel Villarreal a eu la malchance de concéder un but, Emery a gagné la bataille tactique contre son successeur et compatriote Arteta.

Ils étaient disciplinés, bien entraînés, conscients de l’endroit d’où pouvait venir le danger et prêts à se battre quand il le fallait.

Ils ont également dû faire face à une certaine adversité, avec le départ sur blessure de leur joueur le plus dangereux, Samuel Chukwueze, en première mi-temps.

Mais ils se sont adaptés et ont continué à se battre avec un minimum d’efforts.

Un beau moment pour Emery, mais aussi pour Villarreal, qui a été battu par Arsenal en demi-finale de la Ligue des champions en 2006 et en quart de finale trois ans plus tard, et qui a enfin sa revanche.

Le Sous-marin jaune met le cap sur sa première finale européenne – les statistiques
Villarreal atteint la finale d’une grande compétition européenne pour la toute première fois, après avoir été éliminé de chacune de ses quatre demi-finales précédentes – Uefa Cup/Europa League en 2003-04, 2010-11, 2015-16 et 2015-16.

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